Gary Oelze, der Birchmere zu einem festen Bestandteil der lokalen Musik gemacht hat, stirbt im Alter von 80 Jahren

Gary Oelze, der dazu beigetragen hat, die Birchmere Music Hall in Alexandria, Virginia, einst ein ruhiger Ort für Folk- und Bluegrass-Musiker, in eine wichtige Anlaufstelle für weltberühmte Künstler, darunter Soul- und Country-Künstler, zu verwandeln, starb am 23. Januar in seinem Haus in die Stadt Oleksandria. Er war 80.

Die Ursache sei Herzinsuffizienz gewesen, sagte seine Frau Susan Oelze. Herr Oelze (ausgesprochen OL-zee) hatte letztes Jahr auch zwei Schlaganfälle, arbeitete aber bis Anfang Dezember weiter.

In den letzten Jahren hat Mr. Oelzes 500-Sitz-Räume eine breite Palette nationaler und internationaler Acts präsentiert, vom Bluegrass-Star Ricky Skeggs über die zeitgenössischen Soul-Sänger Raheem De Vaughan und Lala Hathaway bis hin zum senegalesischen Sänger Youssou N’Dour. Gelegentlich bucht die Muttergesellschaft auch Auftritte in größeren Spielstätten.

Der Veranstaltungsort ist seit langem die Heimat von Country-Künstlern wie Waylon Jennings, Merle Haggard und Ray Price sowie zwei von Mr. Oelzes persönlichen Favoriten, Mickey Newberry und Roseanne Cash. 1993 nahmen Präsident Bill Clinton und Vizepräsident Al Gore ihre Ehepartner zu einem Doppeldate mit ins Weiße Haus, um Jerry Jeff Walker im Club zu hören.

2003 hatte Ray Charles einen seiner letzten öffentlichen Auftritte im Club. Und der Club hatte oft Überraschungen, wie zum Beispiel Bill Monroe und die Bluegrass Boys, die für einen spontanen 45-minütigen Auftritt die Bühne übernahmen. Oder der rührende, aber unangekündigte Auftritt eines kranken Pete Seeger bei einer Woody Guthrie-Hommage lokaler Folk-Künstler.

Herr Oelze begann in Bluegrass-Bands. Obwohl der Stil in der Gegend von DC sehr beliebt war, wurde er hauptsächlich in lokale Tavernen verbannt, von denen viele nicht einmal eine Bühne hatten. Im Gegensatz dazu repräsentierte Birchmere das meist akustische Genre mit guter Sichtbarkeit und einem sich ständig verbessernden Soundsystem.

Noch wichtiger war, dass Herr Oeltze den Musikern ein gutes Gefühl gab, indem er „Quiet Please“-Schilder an allen Tischen aufstellte. Er griff die Idee im Cellar Door auf, einem Club in Georgetown. Er hielt sich auch daran, einmal warf er 12 Leute in einer Nacht raus, als er nur 24 Besucher hatte.

„1974, als wir uns ganz der Musik widmeten, sagte ich, wir würden es richtig machen“, sagte Herr Oelze der „Washington Post“. “Aber man kann keinen ‘Hörclub’ mit Bluegrass-Musik haben, weil viele Bluegrass-Fans nicht gerne irgendwohin gehen und sich benehmen.”

Der erste Erfolg des Lokals kam 1974, als Mr. Oelze die Seldom Scene vom Red Fox, eine Kneipe mit Billardtischen in Bethesda, Md., mietete. „Sie machten mich zu einem legitimen Club und begannen, mir nationale Anerkennung zu verschaffen“, sagte er The Post über die Band. “Leute von außerhalb der Stadt kamen, um sie zu sehen, insbesondere Sammler von außerhalb der Stadt.”

Die seltene Szene spielte den Club donnerstags für die nächsten zwei Jahrzehnte. Als Befürworter von „Newgrass“ erweiterten sie das Bluegrass-Repertoire mit einer Auswahl zeitgenössischer Folk-Sänger und Songwriter. Tourneekünstler wie Linda Ronstadt saßen oft bei der Gruppe, und Birchmeres Ruf wuchs.

1982 nannte ihn die New York Times „den besten Bluegrass-Club der Gegend“, der „nicht nur von Arbeitern bevölkert wird, sondern auch von Mitgliedern des Kongresses und ihren Helfern, Anwälten und Journalisten aus Washington, Regierungsbeamten und Touristen aus noch weiter entfernten Ländern. Japan”.

Herr Oelze und sein Verein haben auch neue Talente gefördert. Alison Krauss, die zukünftige Koryphäe des Bluegrass, trat dort als Teenager auf. Er gab der Singer-Songwriterin Mary Chapin Carpenter, die den Club zum ersten Mal eröffnete, eine Anzahlung für eine neue Gitarre und gab später ihre Demos an Führungskräfte von CBS Records in Nashville weiter. Diese Großzügigkeit, sagt sie, führte zu ihrer ersten Platte.

Gary Hagan Oelze wurde am 24.08.1942 in Owensboro, Kentucky, geboren. Sein Vater besaß ein Lebensmittelgeschäft und später ein Dachdeckergeschäft. Herr Oelze begann als Teenager Gitarre zu spielen und trat mit lokalen Musikern bei Square Dances auf.

Nach einer Jugendzeit bei der Air Force kam Herr Oelze nach Washington und leitete eine Apotheke, bevor er Anfang der 1960er Jahre zusammen mit dem Miteigentümer Bill Hooper die erste Birchmere-Filiale in Arlingtons Stadtteil Shirlington eröffnete. Zuerst begannen sie mit Live-Musik, um das nächtliche Geschäft des Restaurants anzukurbeln. Der Club zog 1981, ein Jahr nach Hoopers Tod, nach Alexandria.

Die Ehen von Herrn Oelze mit Imogen Williams, Linda Lee Smith und Georgia Mechlin endeten mit einer Scheidung. Zu den Überlebenden gehören seine 10-jährige Frau, die ehemalige Susan Pilchard; drei Kinder aus seiner ersten Ehe, Carrie Oelse aus Boca Raton, Florida, Cheryl Oelse aus Centerville, Virginia, und Vic Oelse aus Sanford, North Carolina; eine Stieftochter, Kelly Pilchard aus New York; drei Brüder; vier Enkelkinder; und sechs Urenkel.

In den späten 1980er Jahren begann Oelze mit Michael Javorek, damals Angestellter von Chesapeake Concerts, zusammenzuarbeiten, um die Buchungen des Clubs zu diversifizieren. 1997 kam Jaworek als Vollzeit-Talentkäufer zu Birchmere, während das Unternehmen zwei Blocks weiter in größere Räumlichkeiten expandierte.

“Er war schon immer ein versierter Geschäftsmann, wenn es darum ging, Dinge zu erledigen”, sagte Javorek. “Wie er gerne sagte: ‘Man kann nicht mit unheimlichem Geld spielen.’ Und in unserem instabilen Geschäft ist das immer so.”

Der neue Standort hatte zwei Räume, einen Supper Club und einen Ballsaal mit Bar.

Herr Oelze dekorierte es mit mehreren Emblemen aus der Vergangenheit des Clubs: einer Statue des verstorbenen Türstehers William Edwin „Pudge“ Tarbett im Ballsaal und einem Gemälde eines Dobro, gespielt von Mike Aldridge von Seldom Scene, an der Außenwand. Beide wurden von Clarence Shumaker entworfen, der auch die detaillierten Monatskalender des Clubs illustrierte. An den Wänden des Korridors hängen signierte Fotos der Darsteller.

In den letzten zwei Jahrzehnten hat sich der Club auch in die Stand-up-Comedy und in die LGBT-Community verzweigt, mit der Komikerin Suzanne Westenhofer und dem Filmemacher John Waters, deren jährliche Feiertagsmonologe die „erotischen Möglichkeiten von Weihnachten“ erkunden.

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