Warum Frösche den Asteroiden überlebten, der die Dinosaurier auslöschte | Wissenschaft

Ein Rotaugenfrosch hängt in Costa Rica an einem Blatt.
Alberto Ghizzi Panizza / REDA&CO / Universal Images Group über Getty Images

Kein Geschöpf konnte sich auf die Katastrophe vorbereiten. Als vor 66 Millionen Jahren ein Asteroid auf die Erde einschlug, wurde die Welt erschüttert, als Erdbeben von der Einschlagstelle widerhallten und vom Aufprall herabfallende Trümmer die Luft auf das Äquivalent eines Toasterofens erhitzten. Es folgten drei Jahre „harter Winter“; die Temperatur fiel stark und die Photosynthese hörte fast auf. Und doch haben viele Frösche bei all dem etwas Gewaltiges erlebt Tyrannosaurus und Triceratops kann nicht.

Das Massensterben am Ende der Kreidezeit löschte fast über Nacht schätzungsweise 75 Prozent der bekannten fossilen Arten aus. Nicht nur starben alle Dinosaurier außer den Vögeln aus, sondern Massenaussterben löschte Eidechsen, Säugetiere und verschiedene andere Organismen aus. Aber die Frösche erwiesen sich als überdurchschnittlich gut. Trotz Bränden, dunklem Himmel, saurem Regen, eisigen Temperaturen und anderen Einflüssen scheint es, dass Frösche vor 66 Millionen Jahren kein Massensterben erlebten. „Die hohe Widerstandsfähigkeit der Frösche gegenüber dem letzten Massensterben war ein Rätsel“, sagt der Biologe Anderson Feiho von der Chinesischen Akademie der Wissenschaften. Aber jetzt haben Feijo und Co-Autoren möglicherweise die Antwort gefunden, die sie Anfang dieses Jahres veröffentlicht haben Ökologie des Klimawandels. Die Frösche, die den schlimmsten Tag auf Erden überlebt haben, waren vielleicht nicht zu groß und nicht zu klein, aber genau richtig groß.

Lebende Frösche gibt es in verschiedenen Größen. Der kleinste, der 2012 angekündigt wurde, ist nur einen Viertel Zoll lang und kann bequem auf einem Zehncentstück sitzen, während der treffend benannte Goliath-Frosch eine Länge von mehr als einem Fuß erreichen kann. Aber am Ende der Kreidezeit stellten Feijo und seine Co-Autoren fest, dass die meisten Frösche mittelgroß waren – etwa drei Zoll von der Schnauze bis zum Schwanz – und nicht extrem.

Aber warum sollte es nicht so viel ausmachen, nicht zu groß oder nicht zu klein zu sein? Die Co-Autorin der Studie, Katarina Karlsson, stellt fest, dass es mittelgroßen Fröschen während des Aussterbens in der späten Kreidezeit und im Laufe der Zeit besser ging als extrem großen Fröschen. Besonderheiten der Amphibienphysiologie können erklären, warum mittelgroße Frösche so robust sind. Zum Beispiel müssen Frösche feucht bleiben, um zu überleben. Die Forscher stellen fest, dass sehr kleine Froscharten Wasser schnell aufnehmen können, aber in heißen Klimazonen auch schneller austrocknen, während größere Frösche Wasser besser speichern können, aber länger brauchen, um zu rehydrieren, wenn sie austrocknen. Wenn sich das Klima des Lebensraums schnell ändert, stehen Frösche an beiden Enden der Größenskala vor neuen Herausforderungen, während mittelgroße Frösche sich an einem idealen Ort wiederfinden, an dem sie ziemlich schnell Wasser aufnehmen und es zurückhalten können.

Weitere Untersuchungen sind erforderlich, um diesen Vorschlag zu testen, sagt James Gardner, Kurator des Royal Tyrrell Museum of Paleontology, der nicht an der Studie beteiligt war. „Unser Verständnis der Amphibienaufzeichnungen jenseits der K-Pg-Grenze [or the rocks that record the before and after of when the asteroid hit] bleibt zweideutig”, stellt er fest, aus Gründen wie den begrenzten Orten, an denen unmittelbar vor und nach dem Einschlag Felsen gefunden wurden, der Seltenheit von Amphibienskeletten und der Schwierigkeit, diese Fossilien zuverlässig zu identifizieren. „Es ist eine faszinierende Idee“, sagt Gardner, aber wir brauchen viel mehr Fossilien, um festzustellen, ob die Körpergröße – oder ein anderer Faktor – entscheidend dafür war, warum Frösche das Aussterben in der späten Kreidezeit so erfolgreich überlebten.

Die Forscher betrachteten jedoch nicht nur die Katastrophe vor 66 Millionen Jahren. Sie untersuchten die fossilen Überreste von Fröschen von vor etwa 220 Millionen Jahren bis heute, um das Muster zu testen. Im Allgemeinen haben mittelgroße Frösche den Klimawandel immer wieder besser überstanden als ihre winzigen oder riesigen Verwandten. „Sie belegen überzeugend, dass aus verschiedenen biologischen Gründen heute lebende mittelgroße Frösche eine optimale Körpergröße zu haben scheinen, um mit Umweltstress fertig zu werden“, sagt Gardner. Und in einer Welt, in der Menschen das globale Klima schnell verändern, könnten die Ergebnisse Naturschützern Hinweise darauf geben, welche Froscharten am stärksten bedroht sein könnten.

Etwas mehr als 50 Prozent der sehr kleinen oder sehr großen Froscharten werden bis 2100 “gefährdet” sein, fast viermal so viel wie derzeit, schlussfolgern die Forscher. Obwohl viele Froscharten mit trockenen Lebensräumen zurechtkommen, wie z. B. Winterschlaf, Kokons aus Schleim und Anpassungen in ihrer Haut, ändert sich das Klima wahrscheinlich zu schnell, um extrem großen Arten eine Anpassung zu ermöglichen. Sie haben die Wahl: wegziehen oder aussterben, während mittelgroße Frösche wahrscheinlich größere Toleranzen dafür haben, was sie aushalten können, bevor sie Klimadruck spüren.

„Vom lokalen bis zum globalen Maßstab und im Laufe der Evolutionsgeschichte scheinen mittelgroße Frösche widerstandsfähiger gegen den Klimawandel zu sein und sind die einzigen, die in extremeren Umgebungen zu finden sind“, sagt Feijo. Riesen lieben Beelzebufo aus dem alten Madagaskar waren es nicht diejenigen, die es taten, sondern Arten, die auf den ersten Blick nicht so bemerkenswert erscheinen mögen. Obwohl sich die Paläontologie oft auf Extreme konzentriert und sie verherrlicht, können manchmal durchschnittlichere Kreaturen aus dem Rachen des Aussterbens springen.

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